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A la mémoire de Dennis MacAlistair Ritchie

 

Dennis MacAlistair Ritchie, né le 9 septembre 1941 à Bronxville dans l'État de New York et trouvé mort le 12 octobre 20111 à Berkeley Heights dans le New Jersey, est un des pionniers de l'informatique moderne, inventeur du langage C et co-développeur de Unix. Il est parfois désigné par dmr, son adresse e-mail aux Laboratoires Bell. Au début des années 1970, il travaille avec Ken Thompson en tant que programmeur dans les Laboratoires Bell sur le développement d'Unix. Pour Unix, il s'avère nécessaire d'améliorer le langage B créé par Ken Thompson et c'est ainsi que Ritchie crée le langage C. Par la suite, aidé de Brian Kernighan, il promeut le langage et rédige notamment le livre de référence The C Programming Language2,3.
Il reçoit conjointement avec Ken Thompson le prix Turing de l'ACM en 1983 pour leur travail sur le système Unix.
 
 
Biographie
Né à Bronxville, New York, Dennis Ritchie étudie la physique ainsi que les mathématiques appliquées à Harvard, y obtenant un doctorat. En 1967, il commence à travailler aux Laboratoires Bell, où son père fait lui-même carrière.
De santé précaire, après le traitement d'un cancer de la prostate et de problèmes cardiaques, il meurt à l'âge de 70 ans à son domicile de Berkeley Heights (en) dans l’État du New Jersey où, vivant esseulé, il est retrouvé le mercredi 12 octobre 2011, inerte. La date de sa mort n'est pas connue avec certitude, mais pourrait se situer autour du 8 ou 9 octobre, selon les sources inspirées par les proches.
 
C et Unix
Dennis Ritchie est connu comme étant le créateur du langage C, un développeur clé du système d'exploitation Unix, et le coauteur du livre The C Programming Language, communément appelé K/R ou K&R (en référence aux deux auteurs : Kernighan et Ritchie).
Son invention du langage C et sa participation au développement d'Unix au côté de Ken Thompson ont fait de lui un pionnier de l'informatique moderne. Le langage C reste au début du xxie siècle un des langages les plus utilisés, tant dans le développement d'applications que de systèmes d'exploitation. Unix a aussi eu une grande influence en établissant des concepts qui sont désormais totalement incorporés dans l'informatique moderne.
Il déclare que le langage C « semblait être une bonne chose à faire » et que « n'importe qui à [sa] place aurait fait la même chose », bien que son collègue des laboratoires Bell Bjarne Stroustrup, créateur du C++, réponde que « si Dennis avait décidé de consacrer cette décennie à des mathématiques ésotériques, Unix aurait été mort-né. »
Suite au succès d'Unix, Dennis continue ses recherches dans les systèmes d'exploitation et les langages de programmation, tout en contribuant à des projets tels que les systèmes d'exploitation Plan 9 et Inferno, et le langage de programmation Limbo.
Il est corécipiendaire avec Ken Thompson du prix japonais de 2011.
 
Publications
  • The C Programming Language de Brian Wilson Kernighan et Dennis MacAlistair Ritchie, 1988 (1re éd. 1978, 228 p.), 274 p. (ISBN 0-1311-0362-8 et 978-0-1311-0362-7) — dit « le Kernighan and Ritchie » ou en abrégé « le K&R ».
 
Honneurs
  • 1983 : Prix Turing, de l'ACM
  • 1990 : IEEE Richard W. Hamming Medal, de l'IEEE
  • 1998 : National Medal of Technology and Innovation, du Président des États-Unis
  • 2011 : Prix japonais par The Japan Prize Foundation
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